¿Por qué es esencial el agua potable?

El agua es una necesidad humana básica. Cada individuo del planeta necesita al menos entre 20 y 50 litros de agua potable limpia cada día para beber, cocinar y limpiar.

El agua contaminada no sólo es desagradable para beber, sino que también puede ser peligrosa. Las infecciones diarreicas como el cólera matan a casi 1.8 millones de personas cada año. Cientos más enferman gravemente como consecuencia de una serie de enfermedades transmitidas por el agua, muchas de las cuales son completamente prevenibles.

Las Naciones Unidas consideran que el agua limpia es un derecho humano básico y un paso importante para aumentar el nivel de vida en el mundo. Las comunidades con un suministro de agua limitado suelen estar en desventaja económica, atrapando a los ciudadanos en un ciclo de pobreza.

Las posibilidades económicas se desperdician con frecuencia como consecuencia de los brotes de enfermedades y de los largos procesos de obtención de agua en zonas donde ésta escasea. Estas cargas las soportan sobre todo las mujeres y los niños.

La calidad, la cantidad, la fiabilidad y el costo son cuatro factores esenciales que pueden utilizarse para evaluar el estado del suministro de agua potable.


Cantidad

Según las Naciones Unidas y otras organizaciones, cada persona necesita entre 20 y 50 litros de agua al día para beber, preparar la comida y asearse.

Calidad

La Organización Mundial de la Salud (OMS) y varios organismos nacionales establecen las normas de calidad del agua potable, que describen las características microbiológicas, químicas y radiológicas aceptables del agua potable.

Las concentraciones excesivas de gérmenes o sustancias químicas procedentes de los desechos humanos y animales, los contaminantes industriales e incluso las toxinas de origen natural hacen que ciertos recursos de agua no sean aptos para el consumo y provoquen enfermedades. La calidad del agua potable se verá perjudicada si no se protegen las fuentes de ésta, o si se contaminan repentinamente por cualquier causa.

Fiabilidad

El suministro de agua puede ser inconsistente e inestable. La calidad del agua varía según la estación, el año y la ubicación.

Los niveles de agua de los ríos y lagos pueden ser a veces imprevisibles. Algunos ríos sólo fluyen durante una parte del año, dejando un cauce seco sin suministro de agua cercano. La sobrepesca también puede hacer que los ríos y lagos se sequen.

Costo

Algunos individuos pagan para que el municipio o una empresa privada les lleve el agua a sus casas. Otros que carecen de esta infraestructura compran agua de fuentes comunitarias, estaciones de suministro de agua, tiendas de agua embotellada y otras fuentes para cubrir sus gastos de agua.

Los gastos de suministro de agua son financiados por los organismos gubernamentales en varias comunidades. En determinadas circunstancias, se trata de un instrumento necesario para suministrar agua a las poblaciones con medios económicos limitados; en otras, puede conducir a un uso ineficiente del preciado líquido por parte de las personas que no comprenden su costo.